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जैसा कि सिका हेनरी ने पहली महिला अफ्रीकी अमेरिकी पेशेवर ट्रायथलीट बनने के लिए काम किया, उसने अपने परिवार के साथ दौड़ के बारे में अपने बचपन की बातचीत को याद किया।

उसके माता-पिता ने हेनरी और उसके भाई, नाइल को अपने दादा के बारे में कहानियाँ सुनाईं, जो 1920 के दशक में एक ट्रैक और फील्ड एथलीट और फुटबॉल खिलाड़ी थे। अलगाव के कारण, उन्हें एनएफएल में खेलने की अनुमति नहीं थी, और इसके बजाय एक जैज़ संगीतकार के रूप में अपना करियर बनाया।

यह स्मृति हेनरी के साथ अटकी रही। वह इसे ट्रायथलॉन में अपनी यात्रा में प्रेरणा के रूप में उपयोग करती है, एक ऐसा खेल जिसमें कुछ प्रतियोगी उसके जैसे दिखते हैं।

“उन्होंने एक दिन मेरे पिताजी से कहा, ‘मैंने कभी नहीं सोचा था कि मैं वह दिन देखूंगा जब अश्वेत पेशेवर खेल खेल सकेंगे,” हेनरी ने कहा।

और कभी-कभी, हेनरी को नहीं पता था कि क्या वह कभी अपने खेल में पेशेवर रूप से प्रतिस्पर्धा करेगी।

खेल के राष्ट्रीय शासी निकाय यूएसए ट्रायथलॉन के अनुसार, हेनरी से पहले ट्रायथलॉन में किसी अन्य अफ्रीकी अमेरिकी महिला ने कुलीन लाइसेंस अर्जित नहीं किया था – जो ट्रायथलेट्स को उनकी पेशेवर स्थिति देता है। उसने 2019 में एक दौड़ के दौरान एक भयानक साइकिल दुर्घटना पर काबू पा लिया। उसे प्रेरित रहने के तरीके खोजने थे जब एक साल के लिए कोरोनावायरस महामारी ने रेसिंग को बंद कर दिया। वर्षों तक खुद को आगे बढ़ाने के बाद उसने सोचा कि वह अपने सपने का पीछा करने में जा सकती है, उसने सवाल किया कि क्या यह वास्तव में इसके लायक था।

हेनरी ने इस साल की शुरुआत में कहा, “कई बार मैं ऐसा था, ‘शायद यह मेरे लिए नहीं होना चाहिए था।”

हेनरी को डिस्टेंस रनिंग से नफरत थी। वह बोस्टन के बाहर एक डिवीजन III स्कूल टफ्ट्स विश्वविद्यालय में ट्रैक और फील्ड टीम में चली गई, जहां उसका मुख्य कार्यक्रम 200-, 400- और 4×400 मीटर में रेसिंग के शीर्ष पर ऊंची कूद थी। 400 के लिए प्रशिक्षित करने के लिए, हेनरी के कोच ने सुझाव दिया कि वह सप्ताह के दौरान कभी-कभी तीन मील दौड़ें। वह दूरी पर गंजा होगा। “मैंने सोचा था कि बस इतना लंबा और दर्दनाक था,” हेनरी ने कहा।

2013 में, हालांकि, एक गोलमाल ने उसे एक व्याकुलता की तलाश में छोड़ दिया, इसलिए उसने एक स्थानीय स्प्रिंट ट्रायथलॉन के लिए साइन अप किया, एक शुरुआती दोस्ताना दौड़ जिसमें आधा मील तैरना, 12.4-मील की बाइक की सवारी और 3.1-मील की दौड़ शामिल थी।

हेनरी ने कहा कि उसने उस पहली दौड़ में कोई असाधारण वादा नहीं दिखाया। लेकिन यह मजेदार था। इतना मज़ा कि उसने सोचा कि वह इसे फिर से करना चाहेगी।

और फिर भी हेनरी ने देखा कि उसके साथ प्रतिस्पर्धा करने वाले लगभग कोई अन्य अश्वेत लोग नहीं थे।

“मैं ऐसा ही था, ‘वे कहाँ हैं?” उसने कहा।

जबकि अन्य व्यक्तिगत खेलों, जैसे दौड़ना, में बड़ी संख्या में अफ्रीकी अमेरिकी प्रतियोगी होते हैं, ट्रायथलॉन में बहुत कम गैर-श्वेत भागीदारी होती है। इस वर्ष तक, यूएसए ट्रायथलॉन ने कहा, इसके वार्षिक सदस्यों में से 13.3 प्रतिशत रंग के लोग हैं। 2 प्रतिशत से भी कम अश्वेत या अफ्रीकी अमेरिकी हैं।

“यह एक तरह से वर्जित है,” यूएसए ट्रायथलॉन की एकमात्र अश्वेत महिला बोर्ड सदस्य डॉ. टेकेमिया डोर्सी ने कहा।

“आप एक शहरी समुदाय में नहीं जा रहे हैं और एक दौड़ देखने या दौड़ का अवसर नहीं है,” डोरसी ने कहा। “आप ग्रामीण या उपनगरीय इलाके में उत्तर, पूर्व, दक्षिण या पश्चिम में 30 मील की दूरी पर जा सकते हैं, और आपके पास हर जगह ट्रायथलॉन दौड़ है। इसलिए अल्पसंख्यकों के लिए यह अभी भी बाधा का हिस्सा है।”

पेशेवर स्थिति तक पहुंचने के लिए हेनरी अमेरिका में केवल दूसरे ब्लैक ट्रायथलीट हैं। मैक्स फेनेल 2014 में अपना पेशेवर प्रमाणन हासिल करने वाले पहले अफ्रीकी अमेरिकी ट्रायथलीट बने। पेशेवर स्थिति के लिए अर्हता प्राप्त करने के लिए, ट्रायथलेट्स को या तो विश्व चैम्पियनशिप प्रतियोगिता में शीर्ष -10 शौकिया के रूप में समाप्त करना होगा, यूएसए ट्रायथलॉन एज ग्रुप नेशनल इवेंट में शीर्ष-पांच में जगह बनाना होगा, या किसी अन्य क्वालीफाइंग रेस में शीर्ष-तीन शौकिया के रूप में समाप्त करना होगा। पेशेवर दौड़ में प्रो प्राइज़ पूल के लिए पात्र हैं और प्रायोजन जैसे आय के अन्य रूपों की ओर एक मार्ग प्राप्त करते हैं। पेशेवर स्थिति हासिल करने की अपनी खोज के दौरान, हेनरी ने जूता कंपनी होका से एक प्रायोजन प्राप्त किया, जो धीरज के खेल में शौकीनों के लिए दुर्लभ है।

जबकि ट्रायथलॉन में हेनरी का प्रवेश अपेक्षाकृत देर से और अपरंपरागत था, युवा अश्वेत अमेरिकियों को खेल के प्रति आकर्षित करने के लिए रास्ते बनाए गए हैं।

डोर्सी इंटरनेशनल एसोसिएशन ऑफ ब्लैक ट्रायथलेट्स की देखरेख करते हैं, जो एक गैर-लाभकारी संस्था है जो कम प्रतिनिधित्व वाले युवाओं को प्रतिस्पर्धा करने का अवसर प्रदान करती है। यूएसए ट्रायथलॉन ने हाल के वर्षों में अन्य उपायों की भी कोशिश की है, जिसमें ऐतिहासिक रूप से ब्लैक कॉलेजों और विश्वविद्यालयों के लिए एक सगाई कार्यक्रम भी शामिल है, जिसका उद्देश्य ट्रायथलॉन में अधिक ब्लैक कॉलेजिएट एथलीटों को शामिल करना है।

डोरसी ने कहा कि 2018 में हैम्पटन विश्वविद्यालय और 2020 में डेलावेयर स्टेट यूनिवर्सिटी में सगाई कार्यक्रम शुरू होने के बाद से दो एचबीसीयू ट्रायथलॉन कार्यक्रम बनाए गए हैं। लेकिन खेल में विविधता पर अधिक व्यापक रूप से अभी तक गहरा प्रभाव नहीं पड़ा है।

भागीदारी के आसपास की परिस्थितियाँ हेनरी की प्रत्येक दौड़ में प्रकट होती हैं।

“वह अकेली होगी,” हेनरी की मां रेजिना हेनरी ने कहा, जो उसकी दौड़ में तस्वीरें लेती है। “जब आप तस्वीरों को देखते हैं, तो वे हमेशा कहानी सुनाते हैं। वहाँ वह होगी, और फिर आप उसके चारों ओर सभी सफेद चेहरे देखेंगे। ”

हेनरी के लिए यह एक परिचित वास्तविकता है, जो मुख्य रूप से मोंटक्लेयर में बड़े हुए सफेद स्कूलों में भाग लेते थे, एनजे उसकी मां ने कहा कि उसके प्राथमिक विद्यालय में दो काले लड़कियां थीं।

“वे एक जैसे कुछ नहीं दिखते थे। कुल रात और दिन का अंतर, और लोग एक को दूसरे के लिए भ्रमित करेंगे,” रेजिना हेनरी ने कहा।

हेनरी के माता-पिता ने उसे चलने से पहले तैराकी में डाल दिया, और वह अपने हाई स्कूल की तैराकी टीम में थी। आमतौर पर, हेनरी ने कहा, वह मिलने वाले कुछ अश्वेत लोगों में से एक थी।

तैराकी, जो ट्रायथलॉन का पहला चरण है, कई संभावित अफ्रीकी अमेरिकी प्रतिभागियों के लिए एक प्रमुख बाधा है। तैरने में असमर्थता अश्वेत समुदाय को असमान रूप से प्रभावित करता हैकैरीन मैकोनी ने कहा, यूएसए स्विमिंग फाउंडेशन द्वारा किए गए अध्ययनों के अनुसार, और कई अश्वेत माता-पिता जो तैरना नहीं जानते, उन्हें डूबने का डर होता है और उनके बच्चों को पूल में लाने या तैरने के लिए साइन अप करने की संभावना कम होती है। , यूएसए ट्रायथलॉन के लिए एक पूर्व विपणन प्रबंधक।

“यह पीढ़ियों के लिए वापस चला जाता है,” मैकोनी ने कहा। “यह सिर्फ कुछ ऐसा नहीं है जो अभी हो रहा है। यह कुछ ऐसा है जो पहुंच की कमी के कारण लंबे समय से समाया हुआ है।”

ट्रायथलॉन में अश्वेत लोगों के लिए दृश्यता बनाने ने हेनरी को खेल में विविधता के लिए प्रेरित किया है, और यह एक के बाद उसे खेल में वापस लाने का एक हिस्सा है। 2019 में भीषण साइकिल दुर्घटना उसे अस्पताल में भर्ती छोड़ दिया।

2019 आयरनमैन 70.3 गैल्वेस्टन दौड़ (टेक्सास में एक लोकप्रिय मध्यम दूरी की ट्रायथलॉन दौड़ जिसमें 1.2 मील तैराकी, 56 मील साइकिल चलाना और 13.1 मील दौड़ना शामिल है) के दौरान हेनरी एक और बाइकर से बचने के लिए लगभग 25 मील प्रति घंटे की रफ्तार से दौड़े, जो कि विलय हो गया था। बिना देखे उसका रास्ता। वह सड़क किनारे लगे बैरिकेड्स से जा टकराई। प्रभाव ने उसे फुटपाथ में उड़ने के लिए भेजा और उसे बेहोश कर दिया। उसने अपनी नाक तोड़ दी और अपने कुछ दांत तोड़ दिए। डॉक्टरों ने उसके चेहरे पर 30 से ज्यादा टांके लगाए। उसके पूरे शरीर पर रोड रैशेज थे।

रेजिना हेनरी ने कांपती हुई आवाज के साथ याद किया, “मैं केवल इस बारे में सोच सकती थी कि मैं उसे फिर से एक साथ कैसे रखूंगी।”

हेनरी ट्रायथलॉन से हमेशा के लिए दूर जाने के लिए तैयार था।

लेकिन उसके दुर्घटनाग्रस्त होने के बारे में सुनने के बाद, उसकी कहानी का अनुसरण कर रहे युवा एथलीटों ने उसे कार्ड भेजना शुरू कर दिया। उन्होंने काले लोगों का प्रतिनिधित्व करने के लिए, उनका और हेनरी का प्रतिनिधित्व करने के लिए ट्रायथलेट्स की तस्वीरें भेजीं, जिनके चेहरे रंगीन थे। वह उनकी रोल मॉडल थीं।

हेनरी ने कहा, “मुझे नंबर 1 का एहसास नहीं था कि लोग मेरी यात्रा को कितनी बारीकी से देख रहे थे,” और यह उनके लिए महत्वपूर्ण था और यह मायने रखता था।

ट्रायथलॉन के खुले पानी में तैरने वाले पैर अप्रत्याशित धाराओं के कारण अपने स्वयं के खतरे प्रस्तुत करते हैं, लेकिन साइकिल चालन के दौरान दुर्घटनाएं आम हैं। उसकी दुर्घटना के बाद, हेनरी को पता चल गया कि उसका खेल कितना खतरनाक हो सकता है, लेकिन उसने वापस अपने तरीके से काम करने की कसम खाई।

“मैं अभी नहीं छोड़ सकता,” हेनरी को यह सोचकर याद आया। “मैं किस तरह का रोल मॉडल बनूंगा अगर मैंने बस दूसरी चीजें छोड़ दीं जो वास्तव में खराब या वास्तव में कठिन थीं?”

हेनरी के कोच, जोनाथन कैरन, जिसे उन्होंने “टूटी हुई और मानसिक रूप से नष्ट” अवस्था से वापस लाने का श्रेय दिया, यह सुनिश्चित करना चाहते थे कि जब वह प्रशिक्षण पर लौटीं तो उन्होंने अपने प्रदर्शन पर बहुत अधिक ध्यान केंद्रित नहीं किया। ट्रैक पर इधर-उधर टहलते हुए कैरन ने उसे धीरे-धीरे शुरू किया।

अपनी दुर्घटना के लगभग छह महीने बाद, हेनरी ने ऑगस्टा, गा में आयरनमैन 70.3 में प्रतिस्पर्धा की। वह कुल मिलाकर छठी शौकिया रही।

कुछ हफ़्ते बाद, उसने हवाई में आयरनमैन विश्व चैंपियनशिप में भाग लिया, उसकी पहली पूर्ण आयरनमैन दौड़ (2.4-मील तैरना, 112-मील बाइक, और 26.2-मील दौड़), 11 घंटे और 35 मिनट में फिनिश लाइन को पार करना।

एक पेशेवर ट्रायथलीट के रूप में हेनरी की पहली रेस सितंबर में थी। उसने कहा कि यह उसके सबसे बुरे में से एक था। शौकिया के बजाय अन्य पेशेवरों के खिलाफ एक पेशेवर के रूप में रेसिंग की सीखने की अवस्था कठिन थी। लेकिन एक पेशेवर ट्रायथलीट के रूप में अपनी पहली दौड़ में सफल होना एक लंबे समय से प्रतीक्षित राहत थी। शनिवार को, हेनरी ने जेएफके 50 माइल, अपनी पहली अल्ट्रामैराथन और वर्ष की अपनी अंतिम दौड़ में भाग लिया, क्योंकि वह 2022 सीज़न के लिए प्रशिक्षण लेती है, जो एक पेशेवर ट्रायथलीट के रूप में उसका पहला पूर्ण सीज़न होगा।

इस लक्ष्य के साथ अब हेनरी के पास यह पता लगाने का समय है कि वह अपने खेल से आगे क्या चाहती है।

“मेरे समर्थक कार्ड का पीछा करना एक बहुत ही आत्म-अवशोषित प्रयास था,” हेनरी ने कहा। “और अब मैं उसके बाहर के सामान पर ध्यान केंद्रित कर सकता हूं।”

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