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सिडनी, ऑस्ट्रेलिया – वसंत का सूरज भले ही गर्म रहा हो, लेकिन सिडनी के किनारे से प्रशांत महासागर एक बर्फ की ट्रे की तरह महसूस हुआ। मैंने अपना सिर नीचे रखा और एक स्थिर लय में सांस लेने की कोशिश की क्योंकि मैं गर्म होने के लिए सामान्य से अधिक तेजी से तैरता था, चट्टानी तट के साथ मेरी दिशा में जाने वाले कुछ तैराकों पर नजर रखता था।

हम दोनों के बीच दूरियां कम हुई तो दोनों रुक गए और इशारा करते नजर आए। मैंने सिर उठाया।

“बैल रे,” उनमें से एक ने कहा, मेरी उम्र की एक महिला ने नारंगी रंग की स्विम कैप पहनी हुई है। मैंने पानी के नीचे चोटी की। यह मध्य ज्वार था, पानी साफ था, लेकिन मैं लगभग 10 फीट नीचे चट्टानें और रेत देख सकता था।

“कहा पे?” मैं चिल्लाया जैसे मैं फिर से सामने आया।

“ठीक वहीं!” उसने सीधे मेरी ओर इशारा किया। “ठीक तुम्हारे नीचे!” मैंने अपने अगले गोता पर गहराई से धक्का दिया, और फिर मैंने इसे देखा: एक स्टिंगरे का एक काला कंबल, जो कि मैं लंबा हूं, उसके पंख किनारों पर फड़फड़ाते हैं जैसे कि टेकऑफ़ के लिए तैयार हो रहे हों।

मेरा दिल दौड़ गया, क्या – डर, आश्चर्य, प्रशंसा? शायद तीनों। बैल किरणें ज्यादातर विनम्र जीव होते हैं, लेकिन उनकी चुभने वाली रीढ़ जहरीली होती है। मुझे पूरा यकीन था कि उनमें से एक था स्टीव इरविन की मौत के लिए जिम्मेदार, ऑस्ट्रेलिया के प्रकृति सुपरस्टार।

मैं कोई स्टीव इरविन नहीं हूं। न्यूयॉर्क टाइम्स का ऑस्ट्रेलिया ब्यूरो खोलने के लिए 2017 में ब्रुकलिन से सिडनी जाने से पहले, मैं एक कर्तव्यपरायण जमींदार था। मैं साल में कई बार समुद्र में डुबकी लगाने जाता, इधर-उधर छींटाकशी करता और फिर समुद्र तट की कुर्सी पर बैठ जाता। व्यायाम के मेरे संस्करण में सप्ताह में तीन बार चार मील जॉगिंग शामिल थी।

लेकिन ऑस्ट्रेलिया में कुछ बदल गया। मैं तैराकी को नज़रअंदाज़ करने से लेकर उससे नफरत करने तक, डूबने की अनुभूति की लालसा तक, अपने शरीर और दिमाग को समुद्र के जीवों और धाराओं के साथ खींच कर चला गया। दो साल पहले, मैंने ऑस्ट्रेलिया के सबसे खतरनाक समुद्र तटों में से एक में एक स्वयंसेवक जीवनरक्षक बनने के लिए अपना रास्ता तय किया। इन दिनों, मैं प्रशांत महासागर में सप्ताह में चार या पांच बार सर्फ या तैरता हूं।

मैंने इसे उस मुकाम तक पहुँचाया है क्योंकि मेरे आस-पास के लोग, पड़ोसियों से लेकर मेरे बच्चों तक ने जोर देकर कहा कि मैं भाग लेता हूँ। “इसे आज़माएं,” उन्होंने कहा। अपने व्यक्तिवाद और रिपोर्टोरियल दूरी को छोड़ दें, ऑस्ट्रेलियाई साथियों के दबाव में आएं और कुछ ऐसा अपनाएं जो अमेरिकी जीवन शायद ही कभी मनाए: प्रवीणता।

शब्द का सीधा सा अर्थ है “करने में कुशल।” असाधारण नहीं, श्रेष्ठ नहीं। विशुद्ध रूप से कुशल। ऑस्ट्रेलिया में, यह पेशेवर लाइफगार्ड के छोटे दल के साथ देश के समुद्र तटों पर गश्त करने वाले सभी 181,000 स्वयंसेवकों के लिए आवश्यक योग्यता का स्तर है। दादी, ट्रायथलीट, राजनेता और अप्रवासी, हम सभी छह से आठ सप्ताह के समूह प्रशिक्षण के बाद चीर धाराओं और बचाव पर कुशल बन गए, सीपीआर, शार्क के काटने, जेलीफ़िश के डंक और पुनर्जीवन।

महासागर तैराकी एक शर्त थी – और कुछ और गहरा करने के लिए एक प्रवेश बिंदु। जल में प्रवीणता, मेरे लिए, भूमि पर आक्रोश और अनुकूलन के पंथों से मुक्ति का एक स्रोत बन गया है। ऊपर और नीचे के समुद्रों में, जब तक मैं आगे बढ़ रहा हूं, मैं अपूर्ण, चंचल, राजनीतिक और खुश रह सकता हूं। एक पिता और नागरिक के रूप में, मुझे अक्सर आश्चर्य होता है: दुनिया कैसी दिख सकती है यदि हम सभी को जोखिम और इनाम की जगह मिल जाए जो विनम्रता की मांग करती है, जहां हम बात नहीं कर सकते हैं या ट्वीट नहीं कर सकते हैं, जहां हमें बस बेहतर करना है?

ऑस्ट्रेलिया में जिस सांप्रदायिक, समुद्री-प्रेमी संस्कृति में मैं गिर गया, वह 50,000 से 65,000 साल पहले शुरू हुई जब महाद्वीप के कुछ पहले निवासी भूमि पुलों और समुद्रों के पार अपना रास्ता बनाया भूभाग के उत्तरी सिरे तक।

ऑस्ट्रेलियाई सर्फ़ लाइफसेविंग की शुरुआत सिडनी में पुरुषों के साथ हुई: जॉन बॉन्ड, एक सैनिक और चिकित्सक जिसने 1894 के आसपास कुछ स्थानीय तैराकों को इकट्ठा किया और प्रशिक्षित किया। तस्वीरों में कमांडिंग और मूंछों वाला, वह एक सम्मानित व्यक्ति है जहां वह उतरा, और जहां मैंने भी किया – सिडनी के एक तटीय उपनगर ब्रोंटे में एक को घेर लिया छोटा समुद्र तट जहां दक्षिणी प्रफुल्लित अक्सर 12-फुट तरंगें उत्पन्न करता है और जहां चीर धाराएं एक ओलंपियन की गति से आगे बढ़ सकती हैं।

मैं ब्रोंटे में समाप्त हुआ क्योंकि पब्लिक स्कूल ने स्पेनिश पढ़ाया – जो मेरे बच्चे, जो 8 और 6 वर्ष के थे, ने मेक्सिको में और ब्रुकलिन में अपने द्विभाषी स्कूल में महारत हासिल की थी। हमारे नए घर में, उनके पास सीखने के लिए दूसरी भाषा थी। प्रकृति के बारे में। एक ऐसी दुनिया के बारे में जहां उदात्त और डरावना एक साथ बहते हैं।

ऑस्ट्रेलिया का गान देश का वर्णन “समुद्र के किनारे की पट्टी” के रूप में करता है। दुनिया भर में, लगभग 40 प्रतिशत आबादी एक महासागर के 100 किलोमीटर, लगभग 62 मील के दायरे में रहती है; ऑस्ट्रेलिया में, 85 प्रतिशत देश के 25 मिलियन लोगों में से आधी दूरी के भीतर रहते हैं। स्पीडो की शुरुआत यहां 1914 में हुई थी, और यहां तक ​​​​कि अंतर्देशीय – शुष्क शहरों में धूल का रंग – सार्वजनिक पूल खेल के मैदानों की तरह सामान्य हैं। किसी भी तरह, तैराकी हर जगह लगती है, और सभी से अपेक्षा की जाती है। ब्रोंटे में, ज्यादातर लोग किसी ऐसे व्यक्ति को जानते हैं जिसने कोशिश की है इंग्लिश चैनल तैरना.

मेरे बेटे, बल्थाजार, जिसे बाज के नाम से जाना जाता है, और उसकी छोटी बहन, अमेलिया के लिए, एकीकरण प्रक्रिया एक जूनियर जीवनरक्षक कार्यक्रम के साथ शुरू हुई, जिसे निपर्स कहा जाता है। पीढ़ियों से यह रविवार का अनुष्ठान रहा है। 5 से 14 वर्ष की आयु के हजारों निपर्स अक्टूबर से मार्च तक ऑस्ट्रेलिया के समुद्र तटों पर रेत पर दौड़ने, समुद्र में गहरे तैरने और बचाव बोर्डों का उपयोग करने का अभ्यास करने के लिए आक्रमण करते हैं। कार्रवाई कैसी दिखती है उसे पकड़ने के लिए प्यारा नाम शुरू नहीं होता है – प्रत्येक आयु वर्ग की अपनी रंगीन तैरने वाली टोपी होती है; प्रत्येक बच्चे का नाम उस पर होता है और एक नीयन गुलाबी रैश गार्ड होता है, जिसे ऑस्ट्रेलिया में रैश के रूप में जाना जाता है। जीवन रक्षक के रूप में प्रशिक्षित माता-पिता पानी में उनके मार्गदर्शक होते हैं, जो दृश्य को और उज्ज्वल करने के लिए नारंगी रंग की रश्मियां पहनते हैं।

पहली बार जब मैंने इसे देखा, तो मैं हंसने के लिए ललचा गया। इसने मुझे याद दिलाया बाज लुहरमन, “स्ट्रिक्टली बॉलरूम” और “जैसी शानदार फिल्मों के ऑस्ट्रेलियाई निर्देशकमूलान रूज!

लेकिन मैं जितना अधिक समय तक रहा, उतना ही मैंने इसे साहस और समुदाय के लिए समर कैंप (या बूट कैंप?) बच्चों ने एक-दूसरे को हर काम खत्म करने के लिए धक्का दिया। उन्होंने एक साथ सजा देने वाले सर्फ का सामना किया। डर और आँसुओं को बस नज़रअंदाज कर दिया गया था, कोड नहीं किया गया था, इनकार नहीं किया गया था।

एक दिन, मेरे बेटे ने खुद को इस सब के केंद्र में पाया। वह एक बोर्ड की सवारी कर रहा था, जब तक वह ब्रेक ज़ोन तक नहीं पहुंच गया, तब तक वह अपनी ऊंचाई से दोगुनी लहरों पर उछल रहा था। एक लहर ने उसे उठा लिया और – एक मालगाड़ी के बल से – उसे किनारे पर गिरा दिया, लड़के को रेत और सर्फ के माध्यम से गिरा दिया।

मैं उसके पास दौड़ा, अपने दौड़ते दिल को शांत करने की कोशिश कर रहा था क्योंकि किशोर लड़कियों का एक समूह पहले उसके आसपास इकट्ठा हुआ था। “दिन की सर्वश्रेष्ठ लहर,” एक ने कहा। बाज मुश्किल से सांस ले पा रहा था, उसका चेहरा बर्फ़, आँसू और रेत से ढका हुआ था। कुछ मिनटों के बाद, वह गर्व से मुस्कुरा रहा था और एक और यात्रा के लिए तैयार था।

मेरी बेटी और भी बहादुर साबित हुई – वह वह थी जो अपने स्कीट दोस्तों को चट्टानों से कूदने या लंबी तैरने के लिए या बचाव बोर्डों पर दूसरी सवारी के लिए राजी कर रही थी।

और फिर मेरी बारी थी। बाज ने मुझे चुनौती दी। अमेलिया ने सहमति व्यक्त की: पिताजी को अपना कांस्य पदक, जीवन रक्षक योग्यता प्राप्त करने की आवश्यकता थी जो एक नारंगी रंग की राशि अर्जित करेगी।

कुशल बनने का समय आ गया था।

बहुत से लोग जो बचपन से खेल या व्यायाम के लिए तैरते रहे हैं, वे इसके बारे में प्रेम से लिखते और बात करते हैं जो आमतौर पर रोमांटिक कविता के लिए आरक्षित होते हैं।

मेरा दृष्टिकोण चार-अक्षर वाले शब्दों का पक्षधर था।

कांस्य पदक प्रशिक्षण के लिए अर्हता प्राप्त करने के अपने पहले प्रयास में, मैं असफल रहा। मैं आवश्यकता के अनुसार नौ मिनट से भी कम समय में 400 मीटर तैर नहीं सकता था। मैंने हवा के लिए हांफते हुए 10 मिनट 17 सेकेंड में समाप्त किया।

इसने मुझे अपने 40 के दशक के मध्य में उसी उत्साही युवती से तैरने का पाठ पढ़ाया, जिसने बाज और अमेलिया को पढ़ाया था जब हम पहली बार ऑस्ट्रेलिया पहुंचे थे।

अपमानजनक? हां। लेकिन तैराकी का सबसे बुरा हिस्सा वास्तविक तैराकी था। पर ब्रोंटे बाथ, 1880 के दशक में ब्रोंटे के दक्षिणी किनारे पर बलुआ पत्थर की चट्टानों में उकेरा गया महासागर पूल, हर 30 मीटर की गोद में माउंट एवरेस्ट पर चढ़ने जैसा महसूस होता था।

आखिरकार, मैंने सुधार करना शुरू कर दिया। किसी समय, मैंने अपनी फ्रीस्टाइल तकनीक को बदल दिया, हर दो के बजाय हर तीसरे स्ट्रोक में सांस ली, जिससे मुझे सरकने में मदद मिली और मेरे बाएँ और दाएँ की स्थिति देखें – जो तब और महत्वपूर्ण हो गया जब मैंने समुद्र के लिए पूल खोद दिया। बौंडी बीच वह जगह थी जहां मैंने सर्फ करना सीखा था, इसलिए मैंने वहां तैरना शुरू किया। कोई गलियां न होने और मेरे बगल में तैरने वाला कोई नहीं होने के कारण, मुझे अभ्यास और खोज करने में मज़ा आने लगा। मैंने चांदी की मछली और पानी के नीचे रेत के पैटर्न पर अचंभा किया। एक दिन, मैं भी डॉल्फ़िन की एक पॉड में भटकता था और गोताखोरी करता था, जब तक मैं अपनी सांस रोक सकता था, तब तक मैं विस्मय में देखता रहा।

जब मेरे लिए फिर से जीवन रक्षक परीक्षण करने का समय आया, तो कुछ महीनों के बाद, मैंने 400 मीटर की दूरी एक मिनट से अधिक समय के साथ समाप्त कर ली।

नए संघर्षों का पालन किया। प्रशिक्षण के हिस्से के रूप में, हमें सुबह 6 बजे एक साथ तैरने की उम्मीद थी, यह वसंत था: पानी का तापमान 65 डिग्री से नीचे था। प्रवीणता की खोज में समूह सीपीआर और बचाव सिमुलेशन भी शामिल थे, जिसका मतलब था कि छाती का संकुचन एक दूसरे की सांस को सूंघने के लिए पर्याप्त रूप से बंद हो गया। हम लगभग 15 से 50 साल की उम्र के अजनबियों, पुरुषों और महिलाओं का एक समूह थे, जिनकी अलग-अलग पृष्ठभूमि, नौकरी और राजनीतिक विचार थे। जिनमें से कोई भी मायने नहीं रखता था। हम अपने कौशल का निर्माण करने के लिए बंधे हैं। हम इसलिए पास नहीं हुए क्योंकि हम महान थे, बल्कि इसलिए कि हम काफी अच्छे थे – सामूहिक रूप से, यहां तक ​​​​कि एक लहर के बाद भी हमारे तैराक को एक पीले रीढ़ की हड्डी के बोर्ड से टकराया।

प्रवीणता, मुझे एहसास हुआ, जीत, सफलता या अन्य किसी भी चीज की तरह नहीं है जो अमेरिका के लक्ष्यों के पदानुक्रम पर हावी है। यदि हम इसे प्राथमिकता दें तो यह अधिक क्षमाशील, अधिक समावेशी, अधिक श्रेष्ठ है। और हम? हममें से कोई कितनी बार जोखिम या शारीरिक और मानसिक चुनौती की तलाश करता है जो काम या उपलब्धि से संबंधित नहीं है, त्रुटि, अन्योन्याश्रयता और अनुग्रह के लिए भत्ता के साथ?

इस सब के बारे में एक किताब पर शोध करना – ऑस्ट्रेलिया, जोखिम, समुदाय – मैंने कुशल बनने के व्यापक लाभों की खोज की। मार्टिन सेलिगमैन, एक अमेरिकी मनोवैज्ञानिक, जो दो अलग-अलग तरह की पूछताछ के लिए जाने जाते हैं (लाचारी सीखा तथा सकारात्मक मनोविज्ञान), ने मुझे बताया कि सक्षमता की खोज उस चीज़ की भरपाई कर सकती है जिसे उन्होंने अमेरिकी नाजुकता की चिंताजनक प्रवृत्ति कहा था। उन्होंने कहा, दशकों से, हमारी संस्कृति ने भावनाओं के लिए सुरक्षा की मांग की है, यह मानते हुए कि आत्म-सम्मान उपलब्धि की चिंगारी है। लेकिन वह पिछड़ा हुआ है, उन्होंने समझाया। लोग अच्छा नहीं करते क्योंकि उन्हें अच्छा लगता है; वे अच्छा महसूस करते हैं क्योंकि वे अच्छा करते हैं, अक्सर असफल होने और सुधार करने के बाद।

शायद बच्चे अनुकरण करने वाले हैं। यहां सिडनी में, नया निपर्स सीजन अभी शुरू हुआ है। जबकि मेरे बेटे ने मुझे सिर्फ वाटर पोलो और सर्फिंग के साथ जलीय जीवन का आनंद लेने के लिए राजी किया है, मेरी बेटी ऑस्ट्रेलिया के रविवार की सुबह की रस्म से ताकत हासिल कर रही है।

अमेलिया अभी 11 साल की है, और हम साथ में कभी-कभी तैरते हैं जहां मैंने उस बैल रे को देखा था। हाल ही में, जब सर्फ़ असामान्य रूप से शांत था, तो हम चट्टानों से कूद गए ब्रोंटे बाथ द्वारा और अपना रास्ता दक्षिण की ओर ले गए जहाँ हम कभी नहीं गए थे क्योंकि सामान्य लहरें हमें कुचल देती थीं। हम अभी भी तेज धाराओं को महसूस कर सकते थे और हमें पता था कि आस-पास शार्क हो सकती हैं, इसलिए हम साथ-साथ रहे। न तो घबराए और न ही लापरवाह, हम कुछ सौ मीटर तैर गए, बिना दूरी का ध्यान किए, जब तक मैंने गहरे का एक और आश्चर्य नहीं देखा – एक नीला ग्रोपर, एक विशाल मछली दोपहर के आकाश का रंग जो इतना धीमा है कि यह भाले से सुरक्षित है।

“यहाँ पर,” मैं चिल्लाया। “ब्लू ग्रोपर!”

एक फ्लैश में अमेलिया मेरे बगल में थी, फिर नीचे। मैं ठीक पीछे पीछा किया, एक विदेशी क्षेत्र में चुप और शांति से, अपने आप को सुंदर मछली और बहादुर छोटी लड़की की ओर खींच रहा था।

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